John Christopher Smith, schiavo di un uomo bianco

| Affetto da disturbi mentali, per anni è stato costretto a lavorare senza paga, picchiato e maltrattato dal titolare di una caffetteria. Ora la giustizia impone che gli venga restituito più di quanto avrebbe guadagnato

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John Christopher Smith, un uomo di colore affetto da disabilità mentale di Conway, Carolina del Sud, ha vinto la sua battaglia: un tribunale ha condannato il Bobby Edwards, il suo ex datore di lavoro, di lavori forzati e riduzione in schiavitù. Per anni, l’uomo è stato costretto con la forza a lavorare per più di 100 ore ogni settimana senza paga e sottoposto ad abusi verbali e fisici in un bar caffetteria.

Edwards si è dichiarato colpevole, e oltre alla condanna a 10 anni di reclusione scattata nel 2018, era stato obbligato a risarcire con 273mila dollari l’ex impiegato, ma la corte d’appello ha stabilito che la cifra era ancora troppo bassa, portandola a 546mila dollari. Secondo la corte, il tribunale avrebbe “sbagliato a non includere i danni liquidati” nella restituzione, secondo le disposizioni del “Fair Labor Standards Act” che prevedono di raddoppiare l’importo della restituzione. La una sentenza del 1945 della Corte Suprema, se il mancato pagamento dei salari di un lavoratore in tempo è stato dannoso per lo “standard minimo di vita”, allora va calcolato il doppio dell’importo.

John Christopher Smith ha iniziato a lavorare come lavapiatti part-time quando aveva 12 anni; nel corso dei suoi primi 19 anni di lavoro, quando il ristorante era gestito da altri membri della famiglia di Edwards, è stato regolarmente pagato. Ma nel 2009, quando Edwards ha rilevato il ristorante, Smith è stato spostato in un appartamento vicino al ristorante e costretto a lavorare per più di 100 ore ogni settimana senza ricevere alcun pagamento.

“Edwards lo ha costretto ai lavori forzati approfittando della sua disabilità mentale: l’ha tenuto lontano dalla sua famiglia, minacciando di farlo arrestare e abusandone verbalmente e fisicamente - si legge nella sentenza – più volte sarebbe stato frustato con una cintura, preso a pugni e percosso con padelle, lasciando profondi segni in un quadro psicologico già compromesso”.

“Volevo andarmene da lì, ma non avevo nessuno da cui trovare rifugio”. Secondo la ricostruzione del caso, nel 2014 un parente di Smith ha avvertito le autorità degli abusi, facendo entrare in azione il Dipartimento dei servizi sociali della Carolina del Sud.

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